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’Oumuamua: l’asteroid 1I/2017 U1 provient d’un autre système solaire

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Les astronomes ont nommé l’astéroïde interstellaire Oumuamua et il semble riche en molécules organiques.

`Oumuamua

Une impression d’artiste de l’astéroïde interstellaire `Oumuamua. Il s’agit d’un objet métallique ou rocheux de couleur rouge foncé, d’une longueur d’environ 400 mètres, et qui ne ressemble à rien d’autre dans notre système solaire. Photo: M. Kornmesser / AFP /

Les astronomes sont maintenant certains que l’objet mystérieux détecté en près notre soleil le mois dernier provient bien d’un autre système solaire. Ils l’ont nommé 1I/2017 U1 (‘Oumuamua) et croient qu’il pourrait s’agir de l’un des 10 000 autres qui se cachent sans être détectés dans notre voisinage cosmique. La certitude de son origine extraterrestre provient d’une analyse qui montre que son orbite est presque impossible à atteindre à l’intérieur de notre système solaire.

Oumuamua

Son nom vient d’un terme hawaïen pour messager ou scout. En effet, c’est le premier rocher spatial à avoir été identifiée s’étant formé autour d’une autre étoile. Puisque les astéroïdes se regroupent au cours du processus de formation de planète, cet objet peut nous dire quelque chose sur la formation des planètes autour de son étoile parent. Les dernières analyses par les télescopes au sol montrent que ’Oumuamua est assez similaire à certaines comètes et astéroïdes dans notre propre système solaire. C’est important car cela suggère que des compositions planétaires comme la nôtre pourraient être typiques à travers la galaxie.

Karen Meech

Karen Meech

On pense que c’est un objet extrêmement sombre, absorbant 96% de la lumière qui tombe sur sa surface, et il est rouge. Cette couleur est la marque des molécules organiques (à base de carbone). Les molécules organiques sont les éléments constitutifs des molécules biologiques qui permettent à la vie de fonctionner. Il est largement admis que la livraison de molécules organiques au début de la Terre par la collision de comètes et d’astéroïdes ont rendu la vie possible sur Terre. ‘Oumuamua montre que la même chose pourrait être possible dans d’autres systèmes solaires.

Ses caractéristiques ont été publiées par deux groupes indépendants d’astronomes. Le premier groupe, dirigé par Karen Meech, de l’Université d’Hawaii, a également découvert que ‘Oumuamua était extrêmement allongé et mesurait environ 400 mètres de long. En utilisant le Very Large Telescope (VLT) de l’Observatoire européen austral, ils ont également constaté qu’il tournait une fois toutes les 7,3 heures. L’autre groupe d’astronomes, dirigé par David Jewitt, de l’Université de Californie à Los Angeles, a estimé combien d’autres visiteurs interstellaires comme il pourrait y avoir dans notre système solaire.

David Jewitt

David Jewitt

Ces caractéristiques ont été publiées par deux groupes d’astronomes indépendants. Le premier groupe, dirigé par Karen Meech, de l’Université d’Hawaii, a également découvert que ‘Oumuamua était extrêmement allongé et mesurait environ 400 mètres de long. En utilisant le Very Large Telescope (VLT) de l’Observatoire européen austral, ils ont également constaté qu’il tournait une fois toutes les 7,3 heures. L’autre groupe d’astronomes, dirigé par David Jewitt, de l’Université de Californie à Los Angeles, a estimé combien d’autres visiteurs interstellaires tel que celui-ci pourrait contenir notre système solaire.

Étonnamment, ils calculent que plus de 10 000 autres pourrait être plus proche du Soleil que Neptune, qui se trouve 30 fois plus loin du Soleil que la Terre. Pourtant, ceux-ci sont actuellement non détectés. Chacun de ces intrus interstellaires ne ferait que passer. Ils voyagent trop vite pour être capturés par la gravité du Soleil. Pourtant, il leur faut encore une dizaine d’années pour traverser notre système solaire et disparaître dans l’espace interstellaire.

Si cette estimation est correcte, alors environ 1 000 entrés et 1 000 sorties chaque année – ce qui signifie qu’environ trois entrent et trois sortent chaque jour de notre système solaire. L’utilisation de télescopes robotisés tels que Pan-STARRS, celui qui a détecté ‘Oumuamua, à la recherche d’astéroïdes est une priorité pour les astronomes car ils se concentrent sur la découverte d’objets potentiellement dangereux qui pourraient frapper la Terre. Les mises à niveau imminentes de ces télescopes d’arpentage et l’amélioration des techniques de traitement des données signifient que les astronomes seront bientôt en mesure de détecter des objets plus petits et plus sombre. Ils s’attendent à ce qu’un certain nombre d’entre eux soient des intrus interstellaires comme ‘Oumuamua.

Source: Stuart Clark – The Guardian News and Media

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Jean-François Cloutier

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