101955 Bennu: l’astéroïde géocroiseur qui préoccupe la NASA

101955 Bennu: l’astéroïde géocroiseur qui préoccupe la NASA

22 mars 2018 0 Par Jean-François Cloutier
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Plus tôt ce mois-ci, nous apprenions le nouveau plan de la NASA visant à dévier l’astéroïde 101955 Bennu/(101955) Bénou, qui implique un nouveau vaisseau spatial appelé le HAMMER. L’idée est que nous pouvons faire dévier Bennu en le percutant avec HAMMER, qui comptera sur sa masse de 8,8 tonnes pour créer un impact puissant. L’astéroïde Bennu pourrait frapper la Terre en 2135.

101955 Bennu

Pour le contexte, 101955 Bennu est: à peu près la taille de l’Empire State Building, pèse environ 1 600 fois plus que le Titanic, et causerait un impact 80 000 fois plus puissant que la bombe d’Hiroshima si elle frappait la Terre. Si cela ne fonctionne pas, alors le HAMMER peut être équipé d’une bombe nucléaire pour aider à donner plus de “punch”. Malheureusement, selon une nouvelle étude du Lawrence Livermore National Laboratory, il y a quelques problèmes avec ce plan.

HAMMER

Tout d’abord, nous devons être sûrs qu’il est logique d’envoyer HAMMER pour dévier Bennu de sa trajectoire. Selon Kirsten Howley, physicien au Laboratoire, «la poussée que vous avez à faire est très faible si vous faites dévier l’astéroïde 50 ans plus tard, mais il est si loin, que vous risquez de penser que le pourcentage de le toucher sera de 15. La probabilité d’un impact avec Bennu pourrait être de 1 sur 2 700 aujourd’hui, mais cela changera presque certainement – pour le meilleur ou pour le pire – au fur et à mesure que nous rassemblerons plus de données sur son orbite.

Pour plus de clarté, “1 sur 2 700” est 0,00037037037% de chance. Si ce nombre reste le même, pas de problème. Mais si cette probabilité augmente, HAMMER ne sera pas suffisant pour arrêter Bennu. Dans l’état actuel des choses, il faudrait 7,4 ans pour frapper HAMMER sur Bennu – y compris le temps nécessaire pour planifier la mission, construire l’engin en premier lieu et le faire voler vers l’astéroïde. De là, il faudrait encore plusieurs années pour que l’astéroïde change de cap … Ce qui veut dire que le temps n’est pas de notre côté. La LLNL a étudié les délais potentiels et a conclu que nous devions lancer sept à onze HAMMER si nous attendions que l’impact soit dans 25 ans.

Mais ce n’est pas l’image complète selon Megan Bruck Syal, un autre physicien au Laboratoire: “Lorsque de nombreux lancements sont nécessaires pour une déflexion réussie, le succès de la mission devient plus difficile, en raison du taux de défaillance associé à chaque lancement individuel. Si nous avions seulement 10 ans de lancement, nous aurions besoin de Bennu avec des centaines de tonnes de masse HAMMER juste pour le dévier à peine d’un impact sur la Terre, nécessitant des dizaines de lancements réussis et d’impact sur l’astéroïde.”

Bien sûr, cela ne tient pas compte de l’option nucléaire – ce qui pourrait devenir notre seul espoir si la méthode de l’impacteur cinétique échoue. Nous avons aussi le faisceau laser géant, destructeur d’astéroïdes sur lequel les scientifiques russes travaillent, mais qui sait s’il pourra arrêter un monstre comme Bennu? Seul le temps nous le dira.

101955 Bennu

101955 Bennu
(101955) Bénou (désignation internationale : 101955 Bennu) est un astéroïde découvert en 1999 ayant un diamètre d’environ 500 mètres et décrivant une orbite de 1,2 an autour du Soleil. Il s’agit d’un astéroïde géocroiseur Apollo, c’est-à-dire coupant l’orbite de la Terre. Selon les données disponibles, il y a une probabilité d’un sur 1800 que Bénou, désigné auparavant sous sa dénomination provisoire 1999 RQ36, percute notre planète en 2182.

La sonde spatiale OSIRIS-REx de la NASA, lancée en septembre 2016, devrait atteindre Bénou en 2018 dans l’optique de ramener en 2023 un échantillon de 60 grammes de sol, aux fins d’analyse5,6.

Cet astéroïde ne doit pas être confondu avec Bénou qui désigne également la planète Vénus chez les Égyptiens antiques7, l’astre qui fait traverser l’oiseau Bénou.